La pandemia mette a nudo la dipendenza americana dalla Cina per le medicine

di Chuin-Wei Yap 06/08/2020 13:33
La pandemia mette a nudo la dipendenza americana dalla Cina per le medicine

L'80% dell'eparina anticoagulante nel mondo è prodotta da aziende cinesi e quote ancora più alte per gli antibiotici e per ingredienti vitali come Acetaminofene, antibiotici e trattamenti per l'ipertensione arteriosa. Una dipendenza che è anche vulnerabilità strategica

La carenza di un semplice antidolorifico da banco sta dimostrando quanto gli Stati Uniti siano diventati dipendenti dalla Cina per le forniture farmaceutiche vitali.
 
La scorsa primavera, mentre la pandemia di coronavirus si diffondeva nel mondo, per settimane intere Nicole Izsak non è stata in grado di fare scorta di paracetamolo nelle farmacie del suo quartiere di Roosevelt Island a New York.
 
"Non avevano niente di nessuna marca", ha detto la Izsak, un'infermiera che fa la volontaria presso la struttura medica Covid-19 dell'isola, dopo aver controllato ripetutamente nelle farmacie delle catene Duane Reade e Walgreens. Il rimedio per il mal di testa che si trova negli armadietti dei medicinali della maggior parte delle famiglie è anche un importante riduttore di febbre.
 
L'acetaminofene è uno dei tanti ingredienti vitali per i medicinali che oggi la Cina produce in quantità significative. Molti sono prodotti chimici di base che i produttori statunitensi non hanno più ritenuto redditizio produrre. La Cina produce circa il 70% dell'acetaminofene utilizzato negli Stati Uniti, secondo le stime del Dipartimento del Commercio e degli analisti.
 
La dipendenza, esposta dalle interruzioni della filiera e da un'impennata degli acquisti causata dalla pandemia, ha sollevato preoccupazioni tra i funzionari dell'amministrazione Trump, i legislatori e i capi delle aziende.
 
Un prestito governativo di 765 milioni di dollari alla Eastman Kodak Co. il mese scorso era finalizzato a ridurre la dipendenza per i farmaci dell'America da altri Paesi, tra cui la Cina, , secondo la U.S. International Development Finance Corp. che ha erogato il prestito. Kodak utilizzerà i fondi per produrre ingredienti per i farmaci generici negli Stati Uniti e ha detto che si aspetta che la produzione di ingredienti farmaceutici raggiunga il 30-40 per cento del suo business nel tempo.
 
Altri importanti ingredienti farmaceutici prodotti in Cina includono l'eparina anticoagulante per il sangue, di cui l'80% della fornitura globale è fatto in Cina, e livelli ancora più alti di antibiotici nel mondo, secondo le stime degli esperti del settore al Council on Foreign Relations (un think tank), la U.S.-China Economic and Security Review Commission, creata dal Congresso per studiare la sicurezza nazionale e il commercio, e altre fonti.
 
Antibiotici comunemente usati come amoxicillina, ciprofloxacina e tetraciclina sono particolarmente dipendenti dalle forniture della Cina, secondo gli analisti del settore e i produttori di farmaci indiani che si affidano al materiale cinese. Anche i trattamenti per l'ipertensione arteriosa, compreso il valsartan, sono prodotti prevalentemente in Cina.
 
Secondo i dati del settore e le aziende locali, l'India, paese maggior produttore mondiale di farmaci generici, dipende dalla Cina per l'80% dei suoi principi attivi farmaceutici (API), le sostanze chimiche che conferiscono ai farmaci le loro proprietà medicinali,.
 
Nel complesso, la Cina produce quasi la metà delle API del pianeta, sostengono la Medicine and Healthcare Products Regulatory Agency e gli analisti farmaceutici della Gran Bretagna. La Food and Drug Administration statunitense ha dichiarato di non avere informazioni sul volume di API prodotto in Cina.
 
"I rischi per la sicurezza nazionale dell'aumento del dominio cinese sul mercato globale delle API non possono essere sopravvalutati", ha detto Christopher Priest, vicedirettore aggiunto presso la direzione delle operazioni della Defense Health Agency, parte del Dipartimento della Difesa che si prende cura dello stato di salute delle forze di combattimento.
 
La crisi del coronavirus ha causato interruzioni per un'ampia fascia di produzione. L'attenzione si è concentrata soprattutto sull'impossibilità di effettuare test alla fonte sugli indumenti protettivi come le maschere provenienti dalla Cina. Anchela produzione di materiali importanti provenienti da altri Paesi sono stati interrotti dalla pandemia, compresi i tamponi di prova prodotti da un fornitore chiave del Nord Italia, duramente colpito dall'epidemia..
 
Con la chiusura delle fabbriche e delle esportazioni cinesi durante la loro quarantena, il flusso di ingredienti medici si è ridotto. Secondo i dati del Dipartimento del Commercio, le esportazioni cinesi verso gli Stati Uniti di acetaminofene e di prodotti chimici farmaceutici correlati sono diminuite del 70% a febbraio a partire da gennaio, raggiungendo il livello più basso degli ultimi sette anni. Le esportazioni sono riprese a marzo e aprile.
 
Gli analisti dell'industria farmaceutica hanno affermato che il calo di febbraio è stato probabilmente causato dal fatto che la Cina ha fatto perno sulle esigenze locali durante la lotta  contro l'agente patogeno.
 
La produzione e lo stoccaggio just-in-time sono diventati uno standard tra le aziende farmaceutiche che confezionano gli ingredienti cinesi nei farmaci, e anche tra gli acquirenti di grandi quantità come gli ospedali. Il mantenimento di scorte esili mantiene bassi i costi quando i flussi commerciali sono fluidi, ma si traduce in carenze quando i componenti sono in ritardo o la domanda aumenta improvvisamente.
 
Il Senato degli Stati Uniti lo scorso marzo ha introdotto due progetti di legge per ripristinare la capacità dell'America di produrre API. I progetti di legge, che ora si stanno facendo strada attraverso il Congresso, cercano di sondare quanto i sistemi di difesa nazionali americani siano dipendenti dai prodotti farmaceutici cinesi, chiedono maggiori informazioni sull'approvvigionamento di farmaci da parte dei produttori di farmaci e hanno appostato aiuti per  100 milioni di dollari allo scopo di incoraggiare le aziende a produrre più API in America.
 
Il capo negoziatore commerciale del presidente Trump, Robert Lighthizer, all'inizio dell’anno aveva detto ai colleghi ministri del commercio delle più grandi economie del mondo che una lezione della pandemia è stata "l'eccessiva dipendenza da altri paesi come fonte di prodotti e forniture mediche a basso costo, che ha creato una vulnerabilità strategica".
 
La FDA ad aprile ha attribuito alcune recenti carenze di farmaci ad una maggiore domanda americana di farmaci, e alla presenza di un impianto cinese di produzione colpito dal coronavirus. Il regolatore ha detto di aver chiesto ai produttori di farmaci di "valutare l'intera catena di forniture".
 
Johnson & Johnson, che possiede e produce il marchio Tylenol, ha dichiarato di aver attribuito la carenza di Tylenol negli Stati Uniti a una domanda "da record". Ha detto che la maggior parte del suo Tylenol è fatta con ingredienti di produzione americana e che non ha problemi di approvvigionamento con la Cina. La società ha rifiutato di fornire dati sulle vendite o sulla produzione di Tylenol. Gli analisti del settore stimano che il marchio rappresenti circa il 15% del mercato statunitense degli analgesici.
 
Il ministero del commercio cinese aveva dichiarato in aprile che la Cina è disposta a sostenere e assistere i paesi colpiti da Covid-19 e "non ha e non limiterà l'esportazione di forniture mediche".
 
Alcuni commentatori politici cinesi sono diventati più accaniti nel sostenere l'uso di forniture mediche a scopo di vantaggio politico. "Se la Cina vuole vendicarsi contro gli Stati Uniti in questo momento, oltre a un divieto sui viaggi, potrebbe anche annunciare restrizioni strategiche sull'esportazione di prodotti medici negli Stati Uniti", è scritto in un editoriale di Huang Sheng, commentatore finanziario e autore di libri nazionalisti, pubblicato a marzo sulla Xinhua News Agency, gruppo media gestito dallo stato.
 
Quando il presidente Trump ha detto in aprile che credeva che Pechino volesse fargli perdere la rielezione, l'editore di un tabloid nazionalista ha twittato: "Signor Trump, non si può vincere senza la Cina... Noi produciamo le forniture mediche agli Stati Uniti".
 
Alla fine di marzo, i dirigenti farmaceutici cinesi hanno dichiarato ai media statali cinesi che le interruzioni della logistica avrebbero probabilmente causato un calo del 20% della fornitura globale di API. I produttori di farmaci cinesi, tra cui Zhejiang Huahai Pharmaceutical Co., il principale produttore mondiale di farmaci antiipertensivi, hanno dichiarato che la pandemia ha ostacolato la loro capacità di spedire i prodotti.
 
La più grande fabbrica al mondo di acetaminofene, la sostanza chimica in polvere nota anche come paracetamolo, appartiene alla Anqiu Lu'an Pharmaceutical Co. nella provincia cinese dello Shandong. Può produrre 40.000 tonnellate metriche all'anno, circa un quarto della domanda globale, e spedisce l'80% della sua produzione in più di 100 paesi. L'azienda ha detto che le sue attività non sono state influenzate dalla chiusura del coronavirus.
 
Gli Stati Uniti erano una volta il più grande produttore mondiale di acetaminofene, che deriva dal fenolo, un sottoprodotto della lavorazione del petrolio. Fino a circa il 2000, le aziende americane, tra cui la Monsanto Co. e giganti globali come la BASF Corp. avevano mantenuto fabbriche di acetaminofene vicino a complessi di raffinerie petrolifere in Texas e Louisiana.
 
La capacità produttiva ha lasciato le coste americane quando la catena di fornitura farmaceutica si è globalizzata e l'intensificarsi della concorrenza ha spinto le fabbriche di ingredienti verso l'Asia a basso costo. La maggior parte delle aziende farmaceutiche americane e globali ha iniziato a concentrarsi sul perseguimento di brevetti potenzialmente redditizi e di grande successo, piuttosto che sulla produzione di prodotti farmaceutici sfusi a basso margine di profitto che non sono più coperti da brevetti.
 
La Cina ha un surplus di chimici e laureati in farmacia a basso salario, standard di sicurezza e ambientali meno rigorosi e, dal 2001, un accesso molto più ampio ai mercati globali dopo l'adesione all'Organizzazione Mondiale del Commercio.
 
L'industria chimica americana "negli ultimi 30 anni si è gradualmente spostata all'estero", ha detto Benjamin Shobert, senior associate per la salute internazionale presso il National Bureau of Asian Research di Seattle. "Cercare di risolvere questo problema equivale a cercare di risolvere il problema della globalizzazione".
 
Le aziende cinesi - così come alcune aziende internazionali come il gigante farmaceutico francese Rhodia – hanno insediato i loro stabilimenti di produzione nell’area molto industrializzata della costa orientale della Cina,  compreso lo Shandong, all’interno di una delle più grandi concentrazioni di raffinerie di petrolio del mondo.
 
Il boom industriale ed economico della Cina ha alimentato la produzione di prodotti chimici farmaceutici. La crescente domanda di petrolio ha favorito la produzione di acetaminofene. L'olio di soia proveniente da eccesso di colture è stato utilizzato per la produzione di antibiotici. L'aumento del consumo di carne di maiale si è tradotto in più eparina, che viene prodotta da intestini di maiale.
 
Prima della sua costituzione nel 1998, Lu'an era una piccola entità statale responsabile di appena l'1% della produzione globale di acetaminofene, secondo l'industria cinese e i registri statali. Nel 2008, l'industria cinese era divenuta concentrata in soli quattro grandi produttori, con la Lu'an al vertice.
 
Rhodia ha lasciato il business degli ingredienti farmaceutici nel 2008, permettendo all'azienda americana Covidien (ora di proprietà di Medtronic, con sede in Minnesota) di divenire l’unico grande produttore non asiatico di acetaminofene al mondo. Con il calo dei margini di profitto, nel 2011 anche la Covidien ha trasferito la sua attività di produzione di paracetamolo alla irlandese Mallinckrodt.
 
Nello stesso periodo, Lu'an si stava espandendo in modo aggressivo all'estero. Negli Stati Uniti ha costruito legami con importatori farmaceutici, molti dei quali sono piccole aziende cinesi, come dimostrano i registri delle spedizioni. Queste aziende trasformano l'acetaminofene di Lu'an in compresse e capsule per farmaci generici e marchi secondari.
 
Tali importatori aiutano anche i produttori cinesi come Lu'an a navigare nella burocrazia e nei regolamenti che richiedono l'approvazione della FDA per la vendita all'ingrosso e la distribuzione di farmaci americani, ha detto Edwin de Voogd, un ex vicepresidente senior di Shanghai Fosun Pharmaceutical Group Co.
 
La Lu'an, società privata, non divulga regolarmente i suoi bilanci. Secondo il Wall Street Journal, l'anno scorso ha prodotto circa 250 milioni di dollari di paracetamolo, sulla base dei prezzi medi.
 
Mallinckrodt, che ha ancora cinque stabilimenti negli Stati Uniti che producono paracetamolo, ha dichiarato che sostiene il rafforzamento dell'offerta nazionale di API: "L'eccessiva dipendenza dai produttori non statunitensi per i farmaci essenziali, in particolare il paracetamolo, mette a rischio il sistema sanitario statunitense".
 
L'anno scorso Mallinckrodt ha registrato vendite nette di API acetaminofene per 190 milioni di dollari, pari al 6% delle sue vendite nette totali, in calo rispetto al 13% del 2013. L'azienda soddisfa meno di un quinto della domanda globale stimata di paracetamolo.
 
Il colosso francese Sanofi ha dichiarato a febbraio che avrebbe creato una nuova società per la produzione di API. "In Europa, il nuovo campione del settore API dovrebbe aiutare a bilanciare la forte dipendenza del settore dai principi provenienti dalla regione asiatica", ha detto Sanofi.
 
La Lu'an ha attribuito il suo successo alla produzione "su larga scala" e ai prezzi competitivi. "Riportare la produzione di principi attivi negli Stati Uniti è costoso e difetta di competitività sul mercato", ha detto la società al Journal in una dichiarazione scritta. Ha detto che gli sforzi degli Stati Uniti per riportare la produzione di API "non sono conformi alle leggi dell'economia di mercato".