La vita nell’ombra dell’arma segreta di Google/2

di Brody Mullins (The Wall Street Journal) 10/06/2024 20:27
La vita nell’ombra dell’arma segreta di Google/2

I successi dell’avvocato Joshua Wright hanno attirato milioni di donazioni alla sua università, ma le denunce sulla sua condotta personale e sui legami con Google, Facebook e altri giganti tecnologici non sono andate a buon fine. Ecco la seconda puntata

Anhvinh Wright chiamò Lindsey Edwards per chiederle se avesse una relazione con il marito, dando il via a una serie di conversazioni schiaccianti che minacciarono uno dei maggiori alleati di Big Tech.

Lindsey dice che hai molte cose da dirmi. Come altre donne, disse al marito, Joshua Wright, nel febbraio 2020.

Wright aveva nascosto una relazione sessuale con Edwards durata anni, iniziata quando lei era una studentessa di legge e lui un professore della sua scuola. Wright aiutò la Edwards a raggiungerlo nello studio legale Wilson Sonsini Goodrich & Rosati a Washington, dove la relazione è continuata.

La Edwards era andata a caccia di case con Wright e aveva detto agli amici che prevedeva il matrimonio, i figli e una vita confortevole insieme. Per oltre un decennio, Wright ha costruito una carriera multimilionaria proteggendo Google, Amazon, Facebook, Qualcomm e altre aziende dalle autorità antitrust, in qualità di consulente, professore di legge e membro della Federal Trade Commission.

Ma Wright ha rimandato il divorzio e la relazione si è deteriorata. La Edwards disse a un'amica di essere pronta a dire tutto alla moglie di Wright. “Ho il suo numero pronto per chiamare in qualsiasi momento”, scrisse la Edwards il 21 febbraio 2020, “lui pensa di farla franca”.

"E’ una decisione selvaggia, mi piace", rispose Angela Landry, un'avvocatessa che un decennio prima aveva iniziato una relazione di un anno con Wright mentre frequentava il suo corso di legge alla George Mason University. “È un fottuto predatore”, scrisse la Edwards.

Dopo aver saputo dell'infedeltà di Wright, la moglie assunse un avvocato divorzista e lo cacciò di casa. A quel punto, Wright fu costretto a lasciare Wilson Sonsini per aver mentito sulla sua storia d'amore in ufficio.

Niente di tutto ciò ha rallentato la sua carriera. Wright era indispensabile per alcune delle più grandi aziende americane, oltre che per la Antonin Scalia Law School della George Mason University, un'istituzione pubblica di Arlington, Va. Le aziende hanno donato milioni di dollari all'università sotto la sua direzione e lui ne ha guadagnati altri milioni lavorando per loro.

Anche dopo l'estromissione di Wright, Wilson Sonsini cercò un modo per farlo lavorare. Il Dipartimento di Giustizia stava indagando se Google avesse usato pratiche anticoncorrenziali per costruire la sua attività di ricerca e pubblicità su Internet, il tipo di minaccia che Wright era famoso neutralizzare.

La direttrice dell'ufficio di Washington dello studio legale, Susan Creighton, scrisse a Wright in un'e-mail del novembre 2019 che aveva parlato con altri partner della possibilità di mantenerlo in contatto con Google, uno dei principali clienti dello studio. Secondo la Creighton, qualsiasi accordo sarebbe “almeno altrettanto bene, se non meglio” che lavorare per Wilson Sonsini. Per esempio, poteva continuare a fatturare attraverso lo studio, in qualità di “esperto”, e trattenere il 100% dei ricavi", ha scritto. “Un altro potrebbe essere quello di fatturare direttamente a Google”. Creighton ha rifiutato di commentare.

Poco dopo, Wright ottenne un contratto di consulenza con Google per raccogliere e analizzare dati economici. Un portavoce di Google ha dichiarato che l'azienda “non è a conoscenza dei motivi per cui il signor Wright ha lasciato Wilson Sonsini”.

Nell'ottobre 2020, quando il Dipartimento di Giustizia ha intentato la causa antitrust contro Google, l'attività di consulenza di Wright era fiorente. A un certo punto, tra i suoi clienti figuravano Google, Amazon, Facebook, Qualcomm, Walmart e Kirkland & Ellis, uno dei maggiori studi legali degli Stati Uniti.

Due dei clienti più importanti di Wright lo hanno fatto lavorare a lungo dopo che un investigatore li aveva informati di una denuncia per molestie sessuali. Tutti i clienti di Wright sono fuggiti, l'estate scorsa, dopo che Landry e altre donne lo hanno accusato pubblicamente di aver iniziato relazioni quando erano studentesse nei suoi corsi di legge. Alcune sostengono che Wright abbia usato la sua influenza - al di là delle opportunità accademiche e di carriera - per intrattenere una relazione sessuale.

Wright, 47 anni, ha negato di aver commesso atti illeciti. Ha dichiarato che le relazioni erano consensuali.

Wright aveva eluso i controlli sulle relazioni con le studentesse perché l'università, così come Wilson Sonsini, lo riteneva troppo prezioso per perderlo, secondo quanto riferito da alcune delle ragazze. La sua condotta era nota all'interno del campus, hanno riferito le fonti, e le denunce presentate ai funzionari della scuola negli anni passati non erano andate a buon fine.

“Le sue relazioni inappropriate con gli studenti sono state apparentemente un segreto di pulcinella alla GMU per anni, ma la sua cattiva condotta ha riguardato anche giovani avvocati e studiosi di antitrust”, ha dichiarato Kellie Kemp, un avvocato antitrust che ha lavorato alla Wilson Sonsini ai tempi di Wright. “Eppure i dirigenti di studi legali, istituzioni accademiche e altre organizzazioni hanno continuato ad assumerlo, a sponsorizzarlo o a indirizzargli del lavoro ben dopo averlo saputo”.

Wright ha rifiutato di commentare questo articolo. Il suo avvocato ha detto che ci sono state delle imprecisioni, ma non ha voluto specificare quali. Una portavoce del Binnall Law Group, che rappresenta Wright, ha dichiarato: “Rimaniamo fiduciosi che la verità prevarrà, portando alla completa rivendicazione del signor Wright in tribunale”.

Una portavoce della George Mason University ha rifiutato di commentare a causa del protrarsi del contenzioso. L'anno scorso Wright ha intentato una causa federale per discriminazione contro la scuola.

Il presidente della George Mason University Gregory Washington ha inviato una lettera agli studenti dopo che le accuse di molestie sessuali sono diventate pubbliche la scorsa estate. Ha dichiarato che la scuola si impegna a mantenere una comunità sicura all'interno del campus. “Quando vengono presentate accuse che suggeriscono che questo standard non è stato rispettato”, ha scritto Washington, “le prendiamo molto sul serio”.

Questo resoconto si basa su interviste con avvocati, ex colleghi e persone che hanno familiarità con la questione, oltre che su atti giudiziari, documenti di divorzio, e-mail ottenute tramite richieste di documenti pubblici alla FTC e all'Università George Mason, documenti presentati da Wright durante la sua udienza di nomina al Senato, rapporti di divulgazione delle lobby e altri documenti pubblici.

Conflitto evidente

Wright ha utilizzato documenti di ricerca, blog e la sua esperienza legale per difendere le aziende tecnologiche statunitensi dalle autorità antitrust federali. Dopo che più di 130 Paesi hanno istituito le proprie agenzie antitrust, Wright e l'università hanno trovato nuovi modi per trarre vantaggio dall'ascesa dei regolatori stranieri.

Nel 2015 Wright è diventato direttore esecutivo del Global Antitrust Institute dell'università e ha organizzato seminari di formazione pagati interamente in località come la Napa Valley in California e Maui, nelle Hawaii. Dal 2016 al 2023, più di 400 funzionari e giudici stranieri hanno partecipato ai seminari, che promuovono una visione delle questioni antitrust favorevole alle imprese. Il giudice della Corte Suprema Neil Gorsuch è intervenuto a un pranzo del seminario nel 2019.

I voli, i pasti e gli alloggi sono stati coperti in gran parte dai contributi delle aziende che potevano trarre vantaggio dalla formazione. L'università non era tenuta, in base alle regole del campus, a riferire gli importi delle donazioni e li ha tenuti segreti.

Il Wall Street Journal ha scoperto che dal 2018 alla fine dello scorso anno, Google e Amazon hanno donato un milione di dollari ciascuno al Global Antitrust Institute, una filiale del Law and Economics Center, che ha finanziato la ricerca di Wright. Meta, la società madre di Facebook, ha contribuito con 675.000 dollari dal 2018 al 2020. Qualcomm si è impegnata a versare 2,9 milioni di dollari nel 2017.

Alcuni professori universitari si sono chiesti se le aziende potessero esercitare illegalmente pressioni sui funzionari esteri, donando ingenti somme all'istituto che poi li utilizzava in parte per ospitare i funzionari in luoghi di vacanza di lusso. Il Foreign Corrupt Practices Act proibisce alle aziende statunitensi di offrire oggetti di valore per corrompere funzionari stranieri.

I membri del comitato per l'accettazione dei regali della scuola hanno voluto rivedere la questione nel 2020. Hanno appreso che l'istituto permette alle aziende di mantenere segrete le cifre dei contributi. Il suo sito web elenca Google, Facebook, Amazon, Qualcomm e la fondazione di Allergan come donatori, ma non dice quanto hanno versato. “Si tratta di un evidente conflitto di interessi”, ha dichiarato Chris Kennedy, professore di economia della commissione. “Si tratta di aziende che avranno questioni da sottoporre ai funzionari durante questi viaggi”.

Kennedy e altri membri della commissione hanno detto di ritenere che gli amministratori della scuola abbiano violato una politica della George Mason University che richiedeva alla commissione per l'accettazione dei regali di esaminare le donazioni dei clienti consulenti di Wright per assicurarsi che il denaro non creasse un conflitto di interessi per l'università o influenzasse il lavoro accademico.

Secondo le ragazze interessate dalla vicenda, Wright riferiva alle partner sentimentali che la divulgazione pubblica delle donazioni aziendali, insieme al suo lavoro di consulenza per le stesse aziende, avrebbe potuto minare la credibilità della ricerca accademica e della difesa che svolgeva per loro conto.

Il preside della facoltà di legge dell'Università George Mason ha rifiutato di comunicare alla commissione l'ammontare dei contributi delle aziende, ha dichiarato Kennedy. La commissione non ha ricevuto alcuna risposta alle domande sul rispetto delle norme sul conflitto di interessi. Kennedy e la commissione non hanno potuto fare nulla al riguardo.

La scuola non era a conoscenza di “affermazioni della commissione o di altri soggetti secondo cui il Global Antitrust Institute avrebbe violato le norme sul conflitto di interessi”, ha dichiarato una portavoce.

Kennedy contattò Andrew McCabe, che è diventato professore aggiunto all'università dopo essere stato direttore ad interim del Federal Bureau of Investigation nell'amministrazione Trump, parlandogli dei contributi aziendali utilizzati per finanziare i viaggi dei funzionari stranieri. All'inizio del 2021, Kennedy è stato interrogato dagli agenti dell'FBI. Non ha mai ricevuto risposta, ha detto.

Wright ha trasformato almeno uno degli eventi del Global Antitrust Institute in una fuga romantica. Nel gennaio 2019 ha ospitato Elyse Dorsey in un hotel delle Florida Keys durante un seminario di formazione dell'Istituto. Wright aveva iniziato una relazione sessuale con lei quando era una studentessa di legge. In seguito, l'ha aiutata a trovare lavoro presso Wilson Sonsini, la FTC e il Dipartimento di Giustizia.

Quattro mesi dopo il viaggio in Florida di Dorsey, Edwards e Wright erano a Lisbona, dove Wright aveva organizzato un seminario di formazione di una settimana. Mentre Wright teneva una lezione a funzionari stranieri all'hotel Four Seasons, La Edwards postò sue foto sui social media.

Un socio della Wilson Sonsini vide i post e avvertì Dorsey, che credeva che la relazione con Wright fosse esclusiva. Dorsey gli mandò un messaggio a Lisbona. “Sai chi è apparentemente non lontano da te?”, ha scritto. “Lindsey.”

“Davvero strano”, ha risposto Wright, dicendo che si trattava di una coincidenza. “Stai dicendo una stronzata”, rispose la Dorsey.

Cena per due

Per anni Wright ha avuto relazioni con gli studenti, spesso più di una alla volta. Ex studenti della facoltà di legge della George Mason University hanno raccontato che Wright inviava e-mail e messaggi amichevoli a donne che trovava attraenti e, a seconda della loro risposta, le importunava, secondo quanto riportato nei documenti del tribunale.

“Era un professore molto simpatico, coinvolgente e giovane”, dichiarò Brandy Wagstaff, avvocato del Dipartimento di Giustizia. Nel 2005, Wagstaff era una studentessa di legge del primo anno nella classe di Wright. L'anno successivo ebbero una relazione e a volte fecero sesso ne suo ufficio al campus. Ripensandoci, ha detto, “è scioccante per me che coloro che condividevano l'ufficio con lui fossero all'oscuro di tutto”.

La Wagstaff è stata professore aggiunto presso la scuola di legge della George Mason University per circa sei anni , quando ha appreso dalle ragazze del campus che Wright continuava ad avere relazioni con le studentesse. Nel 2017, Wagstaff riferì quanto sentito ai funzionari dell'università. Un investigatore del campus le chiese di fornire i nomi. Le studentesse dissero alla Wagstaff di non sentirsi a proprio agio nel segnalare i loro compagni di classe alle autorità universitarie, e la questione fu archiviata.

La Wagstaff ha presentato una denuncia all'università sulla sua relazione con Wright solo alla fine del 2020. “Temevo una punizione”, ha detto. “Lui aveva tanto potere nella scuola”. Anche in questo caso, non se ne fece nulla.

All'inizio del 2021, Christa Laser, docente di diritto alla Cleveland State University, rispose a un annuncio di lavoro presso la facoltà di legge della George Mason University. Inviò una richiesta a Wright, che era responsabile delle assunzioni. Wright disse che era libero per incontrarsi a cena la sera successiva alla Liberty Tavern, un ristorante vicino al campus. Davanti a un tavolo alto del bar, Wright le disse che la scuola poteva avere il posto ideale per lei, racconta Laser. Il preside della facoltà di legge seguiva sempre le sue raccomandazioni, precisò Wright.

Dopo la cena, Wright accompagnò Laser alla macchina e l'abbracciò “per un tempo scomodamente lungo”. Quella sera Laser inviò un'e-mail a Wright per ringraziarlo dell'incontro. Lui rispose dalla sua e-mail personale: “Spero di non sembrare troppo sfacciato, ma mi è piaciuto molto cenare e parlare con te e ho pensato che forse saresti interessata a fare della prossima volta un ‘appuntamento’?”.

Laser rifiutò l'offerta. In seguito, Wright disse a Laser che non c’era un lavoro per lei. Laser ha detto di essersi lamentata del comportamento di Wright con il dipartimento delle risorse umane dell'università. Ha detto di aver parlato con un investigatore del campus per un'ora in videochiamata. Non ha mai ricevuto risposta.

Alla fine del 2021, la scuola ricevette un altro reclamo su Wright. Un reclamo che non poteva essere ignorato.

(2- continua)


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